La merveille architecturale de Madain Saleh et l'énigmatique peuple nabatéen

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Le site archéologique de Mada'in Saleh, anciennement connu sous le nom de Hegra, est le site antique le plus célèbre d'Arabie saoudite. C'est également le premier site archéologique d'Arabie saoudite à être inscrit sur la Liste du patrimoine mondial. Il est surprenant de constater à quel point ce site est peu connu, étant donné que l'UNESCO le décrit comme « un exemple exceptionnel de réalisation architecturale et d'expertise hydraulique ».

Mada'in Saleh était l'un des avant-postes méridionaux du mystérieux peuple nabatéen, le même peuple qui a construit la magnifique ville de Petra en Jordanie, leur ancienne capitale. Construit entre le 1er siècle av. inscriptions et puits d'eau.

Les énigmatiques Nabatéens étaient à l'origine une tribu nomade, mais il y a environ 2500 ans, les colonies nabatéennes ont commencé à prospérer. En plus de leurs activités agricoles, ils ont développé des systèmes politiques, les arts, l'ingénierie, la taille de pierre et ont démontré une expertise hydraulique étonnante, y compris la construction de puits, de citernes et d'aqueducs. Ces innovations ont stocké l'eau pendant de longues périodes de sécheresse et leur ont permis de prospérer. Ils ont élargi leurs routes commerciales, créant plus de 2 000 sites au total dans les régions qui sont aujourd'hui la Jordanie, la Syrie et l'Arabie saoudite. Les archéologues tentent toujours de démêler l'histoire des Nabatéens, qui reste en grande partie inconnue.

Aujourd'hui, vous pouvez voir plusieurs gros rochers s'élever du désert plat, et la plupart des structures vues ont été utilisées comme tombes, toutes taillées dans les rochers de grès environnants. La région possède plusieurs carrières que les maçons nabatéens auraient utilisées pour couper et tailler des blocs de pierre. Cependant, aucun bâtiment utilisant des blocs de pierre n'a jamais été trouvé, on ne sait donc pas exactement à quoi servaient les carrières. Le mystère se cache peut-être sous le sable du désert, avec des monuments qui attendent toujours d'être explorés.

Il existe très peu d'informations sur Mada'in Saleh et tout ce que nous savons aujourd'hui provient d'une cinquantaine d'inscriptions retrouvées dans les tombes et sur les façades. L'une de ces inscriptions (qui est une inscription romaine) montre que Mada'in Saleh a été habitée pendant au moins un siècle de plus que ce que les érudits pensaient auparavant. Sur le site il y a aussi une cinquantaine d'inscriptions pré-nabatéennes dont quelques dessins rupestres.

Selon le savant romain Strabon, bien que le peuple soit gouverné par une famille royale, il est dit qu'un fort esprit de démocratie prévalait et que la charge de travail était partagée entre la communauté. Comme une grande partie du monde antique, ils adoraient un panthéon de divinités, parmi lesquelles le dieu solaire Dushara et la déesse Allat.

Le nom Mada'in Saleh (« ville de Salih ») est associé à un prophète préislamique, Salih, de la tribu des Thamud, qui est également mentionné dans le Coran. Sa communauté est mentionnée comme étant «méchante» et à cause de cela, Dieu les a détruits. Même aujourd'hui, les vestiges du site antique sont considérés par les musulmans comme maudits. Salih (ou Saleh) est l'équivalent de Salah dans la Bible hébraïque.

O Salîh ! Vous avez été parmi nous comme une figure de bonne espérance et nous avons souhaité que vous soyez notre chef, jusqu'à cette nouvelle chose que vous avez apportée pour que nous laissions nos dieux et adorions votre Dieu (Allah) seul ! Nous interdisez-vous maintenant l'adoration de ce que nos pères ont adoré ? Mais nous sommes vraiment dans un grave doute sur ce que vous nous invitez au monothéisme.
(CH 11:62
Coran).

La tribu de Thamud serait descendante d'un arrière-petit-fils du Noé biblique. Cependant, les Thamud seraient devenus très corrompus et matérialistes et auraient cessé de croire en Dieu. Selon le récit, c'est à ce moment-là que Dieu a envoyé le prophète Salih pour les avertir que s'ils continuaient de cette façon, ils seraient détruits.

« Alors les tremblements de terre les saisirent et ils gisèrent morts, prosternés dans leurs maisons. Alors il (Salih) se détourna d'eux et dit : « O mon peuple ! Je vous ai en effet transmis le Message de mon Seigneur, et je vous ai donné de bons conseils mais vous n'aimez pas les bons conseillers." (Ch 7:73-79 Coran)

Le royaume des Nabatéens a finalement décliné avec le déplacement des routes commerciales vers Palmyre en Syrie et l'expansion du commerce maritime de la péninsule arabique vers l'Égypte. Au cours du 4ème siècle après JC, les Nabatéens ont finalement abandonné leur capitale à Petra et ont migré vers le nord.

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