Les Mémoires du général Ulysses S. Grant

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Les écoles, à l'époque dont j'écris, étaient très indifférentes. Il n'y avait pas d'écoles libres, et aucune dans laquelle les savants étaient classés. Ils étaient tous soutenus par abonnement, et un seul enseignant - qui était souvent un homme ou une femme incapable d'enseigner beaucoup, même s'ils transmettaient tout ce qu'ils savaient - aurait trente ou quarante savants, hommes et femmes, de l'enfant apprenant l'ABC. C'est à la jeune femme de dix-huit ans et au garçon de vingt ans, qui étudient les branches les plus élevées enseignées : les trois R, "Lecture, 'Riting, 'Rithmétique". Je n'ai jamais vu d'algèbre, ou d'autre travail mathématique supérieur à l'arithmétique, à Georgetown, jusqu'à ce que j'aie été nommé à West Point. J'ai alors acheté un ouvrage sur l'algèbre à Cincinnati ; mais n'ayant pas de professeur, c'était du grec pour moi.

Ma vie à Georgetown s'est déroulée sans incident. Dès l'âge de cinq ou six ans jusqu'à dix-sept ans, j'ai fréquenté les écoles d'abonnement du village, sauf pendant les hivers 1836-7 et 1838-9. La première période a été passée à Maysville, Kentucky, fréquentant l'école de Richardson et Rand ; ce dernier à Ripley, Ohio, dans une école privée. Je n'étais pas studieux par habitude et n'ai probablement pas fait suffisamment de progrès pour compenser les dépenses de pension et de scolarité. Quoi qu'il en soit, les deux hivers se passèrent à revoir la même vieille arithmétique dont je connaissais chaque mot auparavant, et à répéter : « Un nom est le nom d'une chose », que j'avais aussi entendu répéter mes professeurs de Georgetown, jusqu'à à le croire, mais je ne jetais aucune réflexion sur mon ancien professeur, Richardson. Il a formé de brillants savants de son école, dont beaucoup ont occupé des postes remarquables au service de leurs États. Deux de mes contemporains là-bas – qui, je crois, n'ont jamais fréquenté aucune autre institution d'enseignement – ​​ont occupé des sièges au Congrès, et un, sinon les deux, d'autres hautes fonctions ; ce sont Wadsworth et Brewster.

Mon père était, dès mes premiers souvenirs, dans des conditions confortables, compte tenu de l'époque, de son lieu de résidence et de la communauté dans laquelle il vivait. Conscient de son propre manque de facilités pour acquérir une éducation, son plus grand désir à l'âge mûr était l'éducation de ses enfants. Par conséquent, comme indiqué précédemment, je n'ai jamais manqué un quart de l'école depuis le moment où j'étais assez vieux pour y aller jusqu'au moment de quitter la maison. Cela ne m'a pas exempté de travail. A mes débuts, chacun travaillait plus ou moins, dans la région où s'était passée ma jeunesse, et plus en proportion de ses moyens personnels. Seuls les très pauvres en étaient exemptés. Tandis que mon père s'occupait de la fabrication du cuir et travaillait lui-même dans le commerce, il possédait et cultivait des terres considérables. Je détestais le métier, préférant presque tout autre travail ; mais j'aimais l'agriculture et tous les travaux où l'on employait les chevaux. Nous avions, entre autres terres, cinquante acres de forêt à moins d'un mille du village. À l'automne de l'année, des hachoirs étaient employés pour couper suffisamment de bois pour durer douze mois. Quand j'avais sept ou huit ans, j'ai commencé à transporter tout le bois utilisé dans la maison et les magasins. Je ne pouvais pas le charger sur les wagons, bien sûr, à ce moment-là, mais je pouvais conduire, et les hélicoptères chargeaient, et quelqu'un à la maison déchargeait. Vers onze ans, j'étais assez fort pour tenir une charrue. De cet âge jusqu'à dix-sept ans, j'ai fait tous les travaux effectués avec des chevaux, comme défricher la terre, labourer, labourer le maïs et les pommes de terre, rapporter les récoltes une fois récoltées, transporter tout le bois, en plus de soigner deux ou trois chevaux, une vache ou deux, et scier du bois pour les poêles, etc., tout en fréquentant l'école. Pour cela, j'ai été compensé par le fait qu'il n'y a jamais eu de réprimande ou de punition de la part de mes parents ; aucune objection aux plaisirs rationnels, comme la pêche, aller à la crique à un mile de là pour nager en été, prendre un cheval et rendre visite à mes grands-parents dans le comté voisin, à quinze miles de distance, patiner sur la glace en hiver, ou prendre un cheval et traîneau quand il y avait de la neige au sol.

Alors que j'étais encore assez jeune, j'avais visité Cincinnati, à soixante-cinq milles de là, plusieurs fois, seul ; aussi Maysville, Kentucky, souvent, et une fois Louisville. Le voyage à Louisville était un grand pour un garçon de ce jour. J'étais aussi allé une fois avec une voiture à deux chevaux à Chilicothe, à environ soixante-dix milles, avec la famille d'un voisin, qui se rendait à Toledo, Ohio, et revint seul ; et était allé une fois, de la même manière, à Flat Rock, Kentucky, à environ soixante-dix milles de là. A cette dernière occasion, j'avais quinze ans. Tandis qu'à Flat Rock, à la maison d'un M. Payne, que je visitais avec son frère, un de nos voisins à Georgetown, j'ai vu un très beau cheval de selle, que j'ai plutôt convoité, et j'ai proposé à M. Payne, le propriétaire, pour l'échanger contre l'un des deux que je conduisais. Payne hésitait à commercer avec un garçon, mais interrogeant son frère à ce sujet, ce dernier lui dit que tout irait bien, que j'étais autorisé à faire ce que je voulais avec les chevaux. J'étais à soixante-dix milles de chez moi, avec une voiture à ramener, et M. Payne a dit qu'il ne savait pas que son cheval avait jamais eu un collier. J'ai demandé qu'il soit attelé à un chariot de ferme et nous verrions bientôt s'il travaillerait. Il fut bientôt évident que le cheval n'avait jamais porté de harnais auparavant ; mais il n'a montré aucune méchanceté, et j'ai exprimé une confiance que je pourrais le diriger. Un commerce a été immédiatement conclu, je reçois dix dollars de différence.

Le lendemain, M. Payne, de Georgetown, et moi sommes partis à notre retour. Nous nous sommes très bien entendus pendant quelques kilomètres, lorsque nous avons rencontré un chien féroce qui a effrayé les chevaux et les a fait courir. Le nouvel animal donnait des coups de pied à chaque saut qu'il faisait. J'ai fait arrêter les chevaux, cependant, avant qu'aucun dommage ne soit fait, et sans heurter quoi que ce soit. Après leur avoir laissé un peu de repos, pour calmer leurs craintes, nous avons recommencé. À cet instant, le nouveau cheval donna un coup de pied et se remit à courir. La route sur laquelle nous étions a heurté la route à péage à moins d'un demi-mille du point où la deuxième fuite a commencé, et il y avait un remblai de vingt pieds ou plus de profondeur du côté opposé de la pique. J'ai fait arrêter les chevaux au bord du précipice. Mon nouveau cheval était terriblement effrayé et tremblait comme un tremble ; mais il n'était pas à moitié aussi effrayé que mon compagnon, M. Payne, qui m'abandonna après cette dernière expérience, et prit passage sur un wagon de marchandises pour Maysville. Chaque fois que j'essayais de démarrer, mon nouveau cheval commençait à donner des coups de pied. J'étais dans un sacré dilemme pendant un certain temps. Une fois à Maysville, j'ai pu emprunter un cheval à un oncle qui y habitait ; mais j'étais à plus d'une journée de voyage de ce point. Finalement, j'ai sorti mon bandana - le style de mouchoir d'usage universel à l'époque - et avec celui-ci j'ai bandé les yeux de mon cheval. J'arrivai ainsi sain et sauf à Maysville le lendemain, sans doute à la grande surprise de mon ami. Ici, j'ai emprunté un cheval à mon oncle, et le lendemain nous avons continué notre voyage.

Environ la moitié de mes journées d'école à Georgetown ont été passées à l'école de John D. White, un Caroline du Nord, et le père de Chilton White qui a représenté le district au Congrès pendant un mandat pendant la rébellion. M. White a toujours été un démocrate en politique, et Chilton a suivi son père. Il avait deux frères aînés, tous trois camarades de classe à l'école de leur père, qui n'allaient pas dans le même sens. Le deuxième frère est mort avant le début de la rébellion ; il était Whig, puis républicain. Son frère aîné était un soldat républicain et courageux pendant la rébellion. On rapporte que Chilton a parlé d'un ancien commerce de chevaux à moi. Pendant qu'il racontait l'histoire, il y avait un M. Ralston vivant à quelques milles du village, qui possédait un poulain que je désirais beaucoup. Mon père avait offert vingt dollars pour cela, mais Ralston en voulait vingt-cinq. J'avais tellement hâte d'avoir le poulain, qu'après le départ du propriétaire, j'ai supplié d'être autorisé à le prendre au prix demandé. Mon père a cédé, mais a dit que vingt dollars était tout ce que valait le cheval, et m'a dit d'offrir ce prix ; s'il n'était pas accepté, je devais offrir vingt-deux et demi, et si cela ne l'obtenait pas, lui donner vingt-cinq. J'ai tout de suite monté à cheval et je suis allé chercher le poulain. Quand je suis arrivé chez M. Ralston, je lui ai dit : « Papa dit que je peux t'offrir vingt dollars pour le poulain, mais si tu ne prends pas ça, je dois en offrir vingt-deux et demi, et si tu ne prendra pas ça, pour vous en donner vingt-cinq." Il ne faudrait pas à un homme du Connecticut de deviner le prix finalement convenu. Cette histoire est presque vraie. J'ai certainement montré très clairement que j'étais venu pour le poulain et que j'avais l'intention de l'avoir. Je ne pouvais pas avoir plus de huit ans à l'époque. Cette transaction m'a causé un grand crève-cœur. L'histoire s'est répandue parmi les garçons du village, et il a fallu longtemps avant que j'en entende la fin. Les garçons apprécient la misère de leurs compagnons, du moins les garçons du village à l'époque, et plus tard dans la vie, j'ai découvert que tous les adultes ne sont pas exempts de cette particularité. J'ai gardé le cheval jusqu'à ce qu'il ait quatre ans, quand il est devenu aveugle, et je l'ai vendu vingt dollars. Quand je suis allé à l'école à Maysville, en 1836, à l'âge de quatorze ans, j'ai reconnu mon poulain comme l'un des chevaux aveugles travaillant sur la roue de roulement du ferry-boat.

J'ai suffisamment décrit ma jeunesse pour donner une impression d'ensemble. Je n'aimais pas travailler ; mais j'en faisais autant, jeune, qu'on peut embaucher des hommes adultes de nos jours, et j'allais à l'école en même temps. J'avais autant de privilèges que n'importe quel garçon du village, et probablement plus que la plupart d'entre eux. Je n'ai aucun souvenir d'avoir jamais été puni à la maison, soit par la réprimande, soit par la verge. Mais à l'école, le cas était différent. La verge y était librement utilisée, et je n'étais pas exempt de son influence. Je peux voir John D. White – le professeur de l'école – maintenant, avec son long interrupteur en hêtre toujours à la main. Ce n'était pas toujours le même non plus. Les interrupteurs étaient apportés en bottes, d'un bois de hêtres près de l'école, par les garçons au profit desquels ils étaient destinés. Souvent, un paquet entier était utilisé en une seule journée. Je n'ai jamais eu de rancune contre mon professeur, que ce soit pendant que j'étais à l'école ou plus tard en réfléchissant à mon expérience. White était un homme bienveillant et très respecté par la communauté dans laquelle il vivait. Il ne suivait que la coutume universelle de l'époque, et celle sous laquelle il avait reçu sa propre éducation.

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